Muutettuaan pääkaupunkiseudulta kotikaupunkiinsa Kotkaan, Inka Setälä kaipasi Helsingin Illallinen taivaan alla -tapahtuman kaltaista kulttuuritarjontaa ja yhdessöoloa. Kunta ei pystynyt rahoittamaan tällaista toimintaa, mutta Inkalla riitti intoa, unelmia, uskallusta ja periksiantamattomuutta sitäkin enemmän. Kohtaamispaikkoja Kotkassa oli ennestään jo viisi, mutta kohderyhmät olivat suppeat. Samat yhdistykset järjestivät tapahtumia, joissa vierailivat aina samat ihmiset. Inka päätti yhdistää eri toimijoiden voimavarat:

– Kutsuin kaikki yhdistykset yhteisen pöydän ääreen ja ehdotin entistä suurempaa yhteistyötä, yhdessä tekemistä. Kyselin yrittäjiltä halukkuutta sponsorointiin resurssiensa mukaan ja kaikki halusivat olla mukana. Vapaaehtoistyö lähti siis itsestään käyntiin. Koin, että jonkun oli tehtävä aloite ja loppu veikin sitten mennessään.

Ensimmäinen tapahtuma, Illalliset Lehmuskujalla, oli ikimuistoinen. Vettä satoi lähes kaatamalla, mutta  noin 200 ihmistä hymyili sateenvarjojensa alla tarjoten toisilleen eväitään. Tästä sai alkunsa Kohtaamisia Kotkassa -konsepti, jonka puitteissa järjestetään kolme erilaista tapahtumaa vuodessa. Katariinan Meripuisto keväällä, Illalliset Lehmuskujalla kesällä ja Rusettiluistelut talvella Kotkan jäähallilla.

Ensimmäisessä Kohtaamisia Kotkassa -tapahtumassa Katariinan Meripuistossa oli mukana reilu tuhat ihmistä, 70 yhteistyökumppania ja noin 200 vapaaehtoista avustajaa. Seuraavina kahtena vuonna mukana on ollut jo yli 3000 osallistujaa, noin 200 vapaaehtoista ja hoivayksiköistä vanhuksia 80. Nostalgisissa Rusettiluisteluissa on mm. urheiluvälineiden maksuton lainaus- ja kierrätysmahdollisuus. Tapahtumissa on tarjolla erilaista ohjelmaa kaiken ikäisille: taidetta, musiikkia, työpajoja, kierrätystä, ruokaa, kaverikoiria… Inka on myös järjestänyt ilmaisia kuljetuksia paikalle.

Viimeisen kolmen vuoden aikana Inka on koordinoinut ja tuottanut seitsemän suurta kohtaamistapahtumaa, joissa on toiminut satoja vapaaehtoisia. Yhdessä he ovat toteuttaneet myös pienempiä tapahtumia, kuten koulukiusaamisen vastaisen kampanjan. Paikallisiin kahviloihin he ovat toimittaneet pieniä pöytäkylttejä, joissa kehotetaan istumaan kyseiseen pöytään juttuseuraa tai uusia kohtaamisia kaivatessaan.

– Päätavoitteeni on ollut ehkäistä yksinäisyyttä ja syrjäytymistä luomalla matalan kynnyksen kohtaamismahdollisuuksia kolmannen ja neljännen sektorin kanssa, yhdistäen paikallisia jo alalla toimivia yhdistyksiä, yrityksiä, yhteisöjä sekä yksityishenkilöitä toimimaan tehokkaasti yhdessä hauskalla, uudella tavalla, Inka toteaa.

Järjestämissään tapahtumissa Inka on nähnyt upeita kohtaamisia, kun esimerkiksi naapuruston eläkeikäismiehet avasivat suunsa tapahtumassa, ystävystyivät 40 vuoden murahtelun ja pään nyökkäysten jälkeen ja ovat jopa alkaneet lenkkeillä ja harrastaa yhdessä. Tai kun koditon, muille lähes näkymätön rouva istahti kutsuttuna ohi kulkiessaan samaan pöytään illallisille ja tervehtii nykyään iloisesti kaupunkilaisia uutta iloa elämäänsä saaneena.

– Vapaaehtoistyö antaa uskoa ihmisyyteen, kaikkeen siihen hyvään mitä voi antaa. Se ei ole itseltä pois, päinvastoin, sanoo Inka.

Inka haluaa muistuttaa, että sopivaa vapaaehtoistyötä löytyy jokaiselle:

– Aloita vaikka jo tänään. Hymyile ventovieraalle. Niinkin pienestä voi aloittaa ‒ hymy tarttuu helposti!